古代军队为什么把人头称为「首级」?

首级,即人的脑袋,专指脖颈以上的部位。把人头称首级,源自秦汉时期军队的一种奖励制度,当时为鼓励军 功,规定凡在作战时割下敌人脑袋者,回来则赐爵一级。古人将脑袋称为「首」,一首一级,久而久之,人们便将脑袋称为「首级」了。

首级制度是奖励将士奋勇杀敌的有效措施,而脑袋就是计功领赏的主要凭证。由于脑袋与军功直接相连,士兵们 在战场上会为了争夺首级而自相残杀。例如,西楚霸王项羽兵败自刎后,就有几十个骑兵为争夺项羽的尸体打斗厮 杀,最终死伤十数人,项羽的身体也被分作五处,被士兵拿去邀功请赏。部分士兵还会将自己斩杀的头颅卖掉,换取 金钱、美女,无功者因买得首级而加功晋爵,造成了按功行赏制度的不公平。北宋时期,大将狄青向仁宗皇帝历数首 级制度的种种弊病,仁宗准奏予以废除,首级制度就此消亡。

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